Un homme et une femme de 38 ans, habitants de la ville de Warrington dans le nord de l'Angleterre, ont été interpellés et sont suspectés de trafic d'êtres humains et de 39 homicides, a indiqué la police dans un communiqué. Les 39 corps ont été découverts dans la nuit de mardi à mercredi dans un camion frigorifique dans une zone industrielle de Grays, dans l'Essex, à une trentaine de kilomètres à l'est de Londres.

La remorque les contenant était arrivée peu avant, après une traversée d'environ neuf heures, du port belge de Zeebruges à Purfleet, sur la Tamise, où le camion l'avait prise en charge. Le chauffeur, âgé de 25 et originaire d'Irlande du Nord, avait été aussitôt interpellé et il restait en garde à vue dans le cadre d'une procédure pour meurtre, a précisé la police.

Les corps ont commencé à être transférés dans un hôpital voisin et les premières autopsies doivent avoir lieu vendredi, selon la police qui avertit que l'"identification formelle (des victimes) sera une partie longue et cruciale de l'enquête". Ces décès ont provoqué horreur et indignation, ainsi que de nombreux appels à renforcer la lutte contre les filières d'immigration clandestine, aux méthodes de plus en plus risquées face au renforcement des contrôles.