Découverte du plus grand dinosaure ailé en Chine

20/07/15 à 11:20 - Mise à jour à 11:50

Le fossile du plus grand dinosaure à plumes a été découvert dans la province de Liaoning, dans le nord-est de la Chine.

Découverte du plus grand dinosaure ailé en Chine

Une représentation artistique du Zhenyuanlong suni, qui vivait il y a 125 millions d'années, d'après le fossile découvert dans la province de Liaoning, en Chine. © PHOTO CHUANG ZHAO/MINISTRY OF LAND AND RESOURCES/AFP

Vendredi, le South China Morning Post, relayé par le Courrier International, annonçait la découverte du plus grand fossile de dinosaure ailé, jamais observé auparavant, dans la province de Liaoning, dans le nord-est de la Chine. Long de deux mètres de long, le fossile est extrêmement bien conservé. C'est le plus grand dinosaure à plumes jamais découvert.

"Le fossile de ce raptor est tellement bien préservé que les scientifiques ont été capables de reconstituer son impressionnant plumage, depuis les minuscules plumes de sa tête et de son cou jusqu'aux larges plumes ressemblant à celle d'une oie qui émergent de sa queue et de ses ailes", explique le South China Morning Post.

Cependant, ce cousin du vélociraptor reste une énigme pour les chercheurs : " En dépit de ses impressionnantes ailes, l'animal n'était probablement pas capable de voler ", révèle le quotidien chinois. Pour Steve Brusatte, paléontologue de l'université d'Edimbourg qui a dirigé les travaux, la fonction de ses ailes est un mystère, " mais elles devaient probablement être utilisées pour des parades sexuelles, comme les paons se servent des plumes de leur queue pour courtiser les femelles ", explique-t-il au South China Morning Post. Selon une autre hypothèse avancée, ces ailes auraient pu servir à protéger les oeufs de la créature.

Le spécimen a été baptisé "Zhenyuanlong suni". Il aurait vécu au début du crétacé, il y a 125 millions d'années, selon une étude publiée dans le Scientific Reports jeudi 16 juillet.

Clara Veszely

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