Loin d'être timide, la mouette n'hésite pas à se jeter sur vous pour vous dérober, d'un seul coup de bec, une quelconque friandise. Certaines mouettes "terrorisent" les stations balnéaires depuis des décennies, et à mesure que l'oiseau s'aventure toujours plus dans les centres urbains, il faut déployer les mesures pour les chasser de nos assiettes.

Des scientifiques ont récemment découvert un moyen de tenir la mouette à bonne distance. Des tests réalisés dans les Cornouailles ont en effet révélé une faille dans l'armure de ces oiseaux audacieux : il suffit parfois d'un simple regard pour décontenancer l'animal.

C'est Madeleine Goumas, chercheuse à l'Université d'Exeter, qui a réalisé l'expérience. Elle s'est rendue dans plusieurs stations balnéaires prisées, munie d'un paquet de frites et d'un chronomètre. Elle a ensuite jeté ses frites à ses pieds (à distance d'un bras), et chronométré le temps que prenaient les mouettes pour plonger sur la nourriture.

Durant la moitié des tests, la chercheuse a détourné le regard, feignant ne pas remarquer les oiseaux en maraude. Elle a ensuite scruté les mouettes, afin de vérifier si elles étaient toujours aussi motivées et prêtes à bondir sous le regard attentif de la chercheuse. Selon ses résultats, publiés dans la revue Biology Letters, le contact visuel rendait les mouettes nerveuses.

"Nous avons constaté qu'elles sont moins susceptibles de s'approcher de la nourriture lorsqu'elles se sentent surveillées ", a déclaré Madeleine Goumas. "Parfois, elles plongeaient sur la nourriture, mais s'arrêtaient net lorsqu'elles réalisaient que je les regardais. "

Une solution non-violente

Même si un simple regard n'a parfois pas l'effet escompté chez certains individus, la chercheuse décourage néanmoins une défense offensive. Plutôt que d'installer des filets de protection, d'armer les citoyens de pistolet à eau, ou de chasser le volatil grâce à un oiseau de proie - comme le font déjà certains cafés et pubs au Royaume-Uni- , Madeleine Goumas est favorable à une approche dissuasive.

"Quand nous voyons des mouettes voler de la nourriture aux gens, elles ont tendance à venir par derrière. Et les victimes n'ont généralement aucune idée de la "menace" qui plane sur leur assiette", a-t-elle déclaré. "Les citoyens peuvent prendre de [simples] mesures pour les tenir à distance. Lorsque vous mangez, placez-vous contre un mur pour bloquer l'accès de la mouette par l'arrière ou pour simplement tenir l'animal à l'oeil. Être plus vigilant réduit les chances de vous faire voler votre nourriture. "

Une solution qui permet non seulement de protéger la nourriture, mais également de préserver l'espèce. D'autant que cet oiseau marin est déjà menacé par la pêche industrielle, la pollution des eaux et certaines maladies.