Le mémorial, un monument en béton en forme de X symbolisant "la situation de l'individu face au pouvoir", est érigé sous les fenêtres de la chancellerie et de la présidence de la République, à une encablure de la Place des Héros (Heldenplatz) où 250.000 personnes avaient ovationné Hitler lors de l'Anschluss de 1938.

Plusieurs centaines de milliers d'Autrichiens ont été enrôlés dans l'armée nazie et quelque 1.500 d'entre eux, selon les historiens, ont été exécutés pour avoir refusé d'en porter l'uniforme. "Ce mémorial marque la différence entre la fidélité et la loyauté dues aux forces d'un État démocratique, et le droit de résister à celles d'une dictature criminelle", a déclaré le président Heinz Fischer, qui a inauguré en personne le monument. "L'armée de Hitler n'était pas notre armée", a souligné le chef d'État.

L'Autriche, où la fédération des anciens combattants revendique plus de 200.000 membres et sympathisants, n'a réhabilité les victimes de la justice militaire nazie qu'en 2009, comme l'Allemagne. "Jusqu'à très récemment, les déserteurs étaient considérés par beaucoup comme des traîtres, voire des 'assassins de camarades'", rappelle Walter Manoschek, professeur à l'Institut de sciences politiques de Vienne et spécialiste du sujet.