Il avait qualifié le Chili "d'oasis" en Amérique latine quelques jours avant que n'éclate la fronde sociale le 18 octobre. Près de trois semaines après, alors que de nombreux Chiliens le réclament, le chef de l'Etat exclut de démissionner.

Visiblement pris de court par le mouvement de contestation, le président a dû renoncer à ses rêves d'envergure internationale, annulant deux évènements majeurs pour le pays, sans parvenir à éteindre le brasier qui a fait au moins 20 morts dans un Etat considéré jusqu'à présent comme un modèle de stabilité politique et économique en Amérique latine.

Le premier président de droite depuis le retour de la démocratie en 1990 (lorsqu'il a accédé au pouvoir pour son premier mandat de 2010 à 2014, avant d'être élu à nouveau fin 2017) incarne la trinité à l'origine de la fracture entre population et dirigeants: pouvoir économique, politique et institutionnel.

- Homme d'affaires -

Celui que beaucoup considèrent comme un homme d'affaires avant d'être un homme politique a une fortune estimée à 2,7 milliards de dollars selon Forbes, dans un pays où le salaire minimum est de 301.000 pesos (375 euros) et où le revenu annuel par habitant d'environ 18.000 euros en moyenne cache de profondes inégalités.

Patron pilotant son propre hélicoptère, ancien propriétaire de la compagnie aérienne nationale LATAM, d'une chaîne de télévision et d'un club de football, il avait mis du temps, une fois élu en 2010, à renoncer à ses actions dans ces firmes.

Le self-made man de 69 ans, père de quatre enfants et grand-père de neuf, réélu en décembre 2017, affiche désormais l'indice de popularité le plus bas depuis le retour de la démocratie.

Sebastian Piñera © BELGA IMAGE

Lorsqu'éclate la fronde générant pillages, incendies et affrontements avec la police, le président au bronzage permanent qui se présente comme le leader d'une droite rénovée, débarrassée de l'héritage Pinochet, est prompt à déclarer l'Etat d'urgence à Santiago, n'y voyant que des troubles à l'ordre public.

Des militaires patrouillent dans les rues pour la première fois depuis la fin de la dictature, un message qui passe très mal.

- "En guerre" -

Le lendemain, Sebastian Piñera annonce la suspension de la hausse du ticket de métro mais le pays est déjà embrasé, les manifestations violentes se multiplient.

Ses déclarations suivantes ne vont en rien éteindre les braises de la colère populaire : il affirme ainsi que "la démocratie a l'obligation de se défendre".

Et de déclarer "Nous sommes en guerre", trois jours après le début de la crise. Une phrase devenu mantra des opposants qui affirment, eux, le contraire.

Semblant prendre conscience du désastre de sa communication politique, il finit par réunir les partis pour tenter de trouver "un accord social".

Las, malgré un large remaniement (un tiers de ses ministres) et une batterie de mesures sociales, le président ne parvient pas à calmer la révolte.

Le 26 octobre, une gigantesque manifestation réunit plus d'un million de personnes sur les 18 que compte le Chili. Dans un tweet, Piñera dit avoir "entendu le message".

Alors que les violences font 20 morts, il est contraint d'annuler le sommet de l'APEC (forum de coopération économique Asie-Pacifique) qui devait se tenir à Santiago les 16 et 17 novembre, et la conférence de l'ONU sur le climat COP 25 également prévue dans la capitale en décembre.

Ces deux évènements majeurs auraient dû permettre au Chili de briller sur la scène internationale et à Sebastian Piñera de prendre le dessus sur sa prédécesseuse socialiste Michelle Bachelet, charismatique et plus populaire, envers qui il confiait nourrir une "jalousie".

La perspective d'une poignée de main avec l'Américain Donald Trump qui aurait pu lui apporter une légitimité inédite s'est éloignée... peut-être à jamais.