Voix cassée, yeux embués, Kanti Patel confie n'avoir "pas réussi à dormir à cause de ça, parce que ça signifie beaucoup pour moi, (Vichai Srivaddhanaprabh) a beaucoup fait pour le club".

"Je pense qu'il y a beaucoup de fans de Leicester à travers le monde - pas seulement à Leicester, mais dans le monde entier - qui seront dévastés", a aussi commenté à l'AFP Steve Walton, un autre supporter de Leicester City, tandis que derrière lui, un homme déposait un bouquet de fleurs.

Parmi les marques d'hommage, des fleurs, une photo de renard - l'emblème du club -, une écharpe aux couleurs du club et une représentation du dieu Ganesh avaient été déposés dimanche matin aux abords du stade.

Les services de secours ont été alertés une heure et quart après la fin du match de Premier League qui opposait Leicester à West Ham. Selon la police du Leicestershire, l'hélicoptère est "tombé sur un parking situé près du stade peu après 20H30" (19H30 GMT) samedi soir.

"Nous étions dans un bar de l'autre côté de la route. J'étais avec mon neveu, nous avons vu l'hélicoptère tourner et il s'est écrasé en quelques secondes avant de prendre feu", a raconté John Butcher, un fan de Leicester City, à Sky Sports News. "Mon neveu était en état de choc, il a été vraiment bouleversé".

L'ancien international anglais et footballeur de Leicester Gary Lineker, désormais consultant sportif pour la BBC a évoqué une "terrible tragédie", déclarant avoir le "coeur brisé".

© AFP

Vichai Srivaddhanaprabha a l'habitude de quitter le stade avec son hélicoptère, qui décolle du terrain, lorsqu'il assiste à un match à domicile de Leicester. Mais l'identité du pilote et des passagers à bord samedi n'a pas encore été confirmée.

Il est très populaire auprès des supporteurs de foot pour avoir fait passer Leicester du statut de club de deuxième division à celui de champion de la Premier League, en 2016. Il est aussi connu pour sa générosité.

"A ses anniversaires, il donnait une bière aux gens, une bouteille chacun, il donnait de la nourriture", a raconté à l'AFP Tom Lievers, fan de Leicester City. "J'ai entendu dire qu'avant de quitter chaque match, il se rend au mémorial près du canal où les fans de Leicester décédés ont un petit mémorial, et qu'il a l'habitude de laisser une bouteille de whisky".

Fervent bouddhiste, Vichai Srivaddhanaprabha a fait venir à plusieurs reprises à Leicester des moines thaïlandais chargés de bénir les joueurs, le stade. Il a aussi impliqué sa famille dans le club.

L'un de ses fils, Aiyawatt, surnommé "Top", est vice-président du club et un second, Apichet, est directeur exécutif.

Pour Andrew Aldwinckle, un autre supporter, le président du club est "plus un supporter qu'un homme d'argent".

Sur Twitter, beaucoup ont partagé leur horreur face aux images montrant l'appareil à terre, dévoré par les flammes.

Jonathan Ashworth, député travailliste pour Leicester Sud a évoqué des "scènes affreuses", transmettant ses "espoirs" et ses "prières pour tous ceux qui ont été pris dans ce terrible accident".

En Thaïlande aussi, l'émotion était palpable. Vichai Srivaddhanaprabha est "une personne importante qui a élevé la niveau du football thaïlandais", a commenté à l'AFP Apichart Jitratkavee, fan de Leicester City, interrogé sur un terrain de football dans le centre de Bangkok. Des projets avaient été mis en place par Leicester City pour sélectionner des adolescents thaïlandais afin qu'ils soient formés par l'académie du club", a-t-il souligné.

A la tête d'un club de football local, Nathavut Sirimontaporn estime que le milliardaire thaïlandais "a apporté des choses au football thaïlandais", et en devenant président de Leicester City a fait "davantage connaître la Thaïlande".