En mars dernier au Venezuela, les patients des hospitalisés ont dû faire face à une coupure de courant de cinq jours. Dans les hôpitaux, les médecins n'ont rien pu faire. Dans l'obscurité presque totale, interrompue seulement par le faisceau de quelques torches et à la lueur de leurs téléphones portables, le personnel de l'hôpital a assisté impuissant à la mort de patients.
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En mars dernier au Venezuela, les patients des hospitalisés ont dû faire face à une coupure de courant de cinq jours. Dans les hôpitaux, les médecins n'ont rien pu faire. Dans l'obscurité presque totale, interrompue seulement par le faisceau de quelques torches et à la lueur de leurs téléphones portables, le personnel de l'hôpital a assisté impuissant à la mort de patients. Peu préparés à la perte soudaine de courant, les générateurs de secours de certains hôpitaux ont failli, tandis que d'autres ne disposaient d'énergie que pour faire fonctionner les services les plus vitaux.Après cinq jours sans électricité, environ 26 personnes sont décédées dans les hôpitaux du pays à cause de la panne, selon les chiffres rassemblés par un groupe de médecins qui surveille la crise sanitaire croissante au Venezuela. Parmi ceux qui sont décédés, il y avait des patients insuffisants rénaux qui ne pouvaient pas recevoir leur traitement de dialyse et des victimes par balle que les chirurgiens n'ont pas pu opérer dans l'obscurité.Aux côtés de ces morts, on recense des histoires de femmes enceintes accouchant dans des salles obscures et des bébés dans des incubateurs défaillants. "Lorsque les respirateurs se sont arrêtés, les infirmières et les médecins ont dû utiliser un respirateur manuel en caoutchouc", témoigne un médecin. "Ils se relayaient pour garder les patients en vie."Les gens cuisinaient au feu et mangeaient à la chandelle. Sans électricité, la nourriture nécessitant la chaine du froid a été rapidement abîmée, les feux de signalisation se sont éteints, les systèmes de transports se sont arrêtés. Les pompes qui alimentent les habitations en eau courante se sont arrêtées également, ce qui a poussé les habitants à aller chercher de l'eau dans les rivières, les ruisseaux et même les égouts avoisinants.Le Venezuela a été en proie à des pannes de courant tout au long de l'année. Certaines étaient courtes et localisées et ne duraient que quelques minutes, d'autres ont duré plus longtemps, jusqu'à plusieurs jours.La situation décrite au Venezuela semble presque apocalyptique dans un pays qui, il y a quelques années encore, était l'un des plus riches d'Amérique du Sud et qui possède les plus grandes réserves de pétrole au monde.Mais ces coupures de courant généralisées et durables, appelées aussi "ciel noir", ne se limitent pas aux pays au bord de l'effondrement. Chaque année, des millions de personnes aux États-Unis et au Canada sont plongées dans l'obscurité en raison des tempêtes qui détruisent les lignes électriques.En juin de cette année, presque toute l'Argentine, l'Uruguay et le Paraguay ont été touchés par une panne d'électricité qui a laissé près de 40 millions de personnes sans électricité. Au mois d'août, près d'un million de personnes au Royaume-Uni se sont retrouvées sans électricité, piégeant des navetteurs dans des trains bondés, lorsque la foudre a provoqué la fermeture simultanée d'une centrale au gaz et d'un parc éolien offshore.Cependant, ces événements sont mineurs comparés au type de panne d'électricité qui, selon les experts, pourrait être envisagée à l'avenir. La demande croissante d'électricité liée à la croissance démographique et aux nouvelles technologies, telles que les voitures électriques, sera confrontée à une instabilité croissante alors que nous passons à des sources d'énergie plus renouvelable, mais intermittente, telle que l'énergie éolienne et solaire. Les phénomènes météorologiques extrêmes entraînés par le changement climatique ne feront qu'accroître les risques pour nos sources d'énergie."Notre vie et presque tout ce que nous faisons dépend de l'énergie, et en particulier de notre approvisionnement en électricité", déclare Juliet Mian, directrice technique de Resilience Shift, une organisation qui aide les organisations et les particuliers à se préparer à ces coupures.Dans notre monde moderne, presque tout, des systèmes financiers aux réseaux de communication, dépend totalement de l'électricité. D'autres infrastructures critiques, telles que l'approvisionnement en eau et nos systèmes d'égout, dépendent de pompes électriques pour assurer leur fonctionnement. En l'absence d'électricité, les pompes à essence des stations-service cessent de fonctionner, les panneaux de signalisation, les feux de signalisation et les trains s'éteignent. Les réseaux de transport sont paralysés.Nos chaines d'approvisionnement alimentaire complexes se désagrègent rapidement sans ordinateur pour coordonner les stocks ni le carburant pour le transporter ou la réfrigération pour la conserver. La climatisation, les chaudières à gaz et les systèmes de chauffage dépendent également de l'électricité pour fonctionner.Les causes d'un événement "ciel noir" pourraient être nombreuses. Elles vont des catastrophes naturelles comme les ouragans ou les tremblements de terre aux tempêtes géomagnétiques déclenchées par d'énormes éruptions solaires, ou encore des éjections de masse coronale, qui envoient un barrage de particules chargées électriquement traverser le système solaire et peuvent surcharger les réseaux électriques. Une perturbation géomagnétique intense a provoqué une panne de neuf heures dans de vastes régions du Canada en 1989.Le Conseil de sécurité des infrastructures électriques, un organisme international qui examine les menaces pesant sur les réseaux électriques, énumère également un certain nombre de menaces humaines pouvant déclencher une panne générale d'électricité. Il s'agit notamment d'attaques de cyberterrorisme ou d'agressions physiques coordonnées sur des infrastructures énergétiques telles que des centrales électriques et des impulsions électromagnétiques susceptibles de désactiver les réseaux électriques.Mettre en place des mesures pour contrer toutes ces menaces potentielles est difficile et coûteux. Et certains événements ne peuvent pas être planifiés. La nature complexe et interconnectée de nos réseaux électriques le rend extrêmement vulnérable. Prenez ce qui s'est passé en septembre 2003 quand un arbre est tombé sur une ligne électrique du col suisse de Lukmanier au-dessus des Alpes en Italie. 24 minutes plus tard, un autre arbre est tombé sur une ligne du col voisin du Grand-Saint-Bernard. La défaillance soudaine de ces deux lignes clés a provoqué le blocage d'autres connexions sur le réseau électrique européen, ce qui a entraîné la fermeture de centrales électriques en Italie. L'Italie entière est restée sans électricité à cause de deux arbres tombés au mauvais endroit.Les réseaux électriques modernes sont de plus en plus interconnectés et compliqués, ce qui rend les défaillances difficiles à prévoir. La majeure partie de l'Europe est désormais alimentée par un réseau électrique interconnecté massif - probablement le plus important au monde - qui alimente plus de 400 millions de personnes dans 24 pays. Certains cherchent des moyens d'anticiper les pannes de courant potentielles et s'appuient sur l'intelligence artificielle pour les aider à faire face à ce problème extrêmement complexe.Lorsqu'une centrale tombe en panne, par exemple, elle provoque une augmentation brutale de la charge des autres utilisateurs du réseau, ce qui ralentit les générateurs de ces centrales et entraîne une diminution de la fréquence maintenue sur le réseau. Cela risquerait de déstabiliser le fragile équilibre des réseaux d'électricité et obligerait les opérateurs à mettre en place des mesures correctives rapidement - souvent en quelques millisecondes - pour éviter toute coupure de tronçons du réseau.Des chercheurs de l'institut de Fraunhofer Gesellschaft à Ilmenau, en Allemagne, ont récemment révélé qu'ils développaient un système d'IA pour détecter automatiquement ces perturbations et prendre des mesures pour y remédier.Le département américain de l'Énergie finance également des recherches sur l'utilisation de l'intelligence artificielle non seulement pour prédire les pannes potentielles et détecter les anomalies susceptibles d'entraîner des problèmes plus graves, mais également pour aider à trouver des moyens de maintenir les approvisionnements constants en cas de problème.Les réseaux électriques peuvent également se couvrir en augmentant la quantité d'énergie stockée sur des batteries à grande échelle dont ils disposent, de sorte que le réseau puisse être alimenté lorsque des générateurs passent hors ligne de manière inattendue.Mais protéger complètement nos réseaux électriques contre les pannes est presque impossible, déclare Mian. "Nous ne pouvons pas nécessairement concevoir nos systèmes de manière à éviter les pannes", dit-elle. "C'est tellement complexe que ces défaillances peuvent se répercuter en cascade et se généraliser, ce qui signifie qu'elles sont souvent inévitables. Mais ce que nous pouvons faire, c'est concevoir nos systèmes afin qu'ils puissent réagir et récupérer rapidement."C'est ce que "Resilience Shift", un organisme qui prône la mise en place d'infrastructures plus résilientes, tente de faire. Ce groupe d'influence a organisé des exercices en collaboration avec le Conseil de la sécurité des infrastructures électriques afin d'aider les grandes organisations, les universités, les écoles, les groupes communautaires et même les familles à se préparer à un événement pouvant entraîner des coupures de courant massives.L'Exercice sur les Risques Transnationaux d'Urgence, appelé aussi Earth Ex, est un exercice en ligne qui permet aux utilisateurs de répéter les décisions qu'ils devront prendre et les plans à suivre si le pire devait se produire."Nous voulons que les gens réfléchissent à ces choses bien avant qu'il n'y ait de problème", a déclaré John Heltzel, directeur de la planification de la résilience chez EIS. "C'est important parce que lorsque le réseau électrique tombe en panne, il existe un risque d'impact en cascade pouvant survenir à la suite d'un événement qui, au premier abord, pourrait sembler relativement mineur.Des scientifiques de l'University College London ont décrit comment la perte d'électricité peut filtrer à travers les communautés, allant de la perte des soins de santé et des services d'assainissement aux citoyens bloqués dans les ascenseurs et aux perturbations des systèmes de transport.Il y a ensuite les conséquences sociales qui se répercutent. Les taux de criminalité augmentent souvent pendant les pannes, car elles rendent les vols plus faciles. Les transactions bancaires et de crédit - en particulier dans nos sociétés modernes, qui reposent sur les paiements électroniques et par carte - sont impossibles, ce qui signifie que les gens doivent uniquement compter sur l'argent qu'ils ont en poche. Les réseaux de communication et la possibilité de contacter des proches disparaissent, tandis que les personnes vulnérables comme les personnes âgées sont souvent seules à leur domicile.Les entreprises sont également en grande partie incapables de fonctionner, ce qui entraîne des impacts économiques énormes. En 2004, le ministère de l'Énergie avait estimé le coût annuel des pannes d'électricité aux États-Unis à environ 80 milliards de dollars (72 milliards d'euros).Heltzel connaît bien le type de chaos que peuvent causer des coupures de courant de grande ampleur. Général de brigade à la retraite, il a passé 33 ans au sein de la Garde nationale du Kentucky. En 2009, cet État a été frappé par une série de tempêtes de verglas qui ont provoqué l'effondrement des lignes électriques sous le poids de la glace et de la neige accumulées sur les fils."Un jour, nous avons eu une tempête de verglas, suivie d'une tempête de neige, suivie d'une autre tempête de verglas", se souvient Heltzel. L'accumulation de glace était si grande qu'elle a même détruit des structures utilitaires en acier conçues pour résister aux vents d'ouragan et cassé des poteaux électriques en bois "comme des cure-dents"."Du point de vue des États, sur 120 comtés, 114 ont été placés en état d'urgence. Cela signifiait que les gens étaient coincés chez eux et ne pouvaient pas se rendre dans les magasins pour acheter de la nourriture. Nous avions donc des gens qui avaient faim et des gens dont les puits étaient gelés. Ils ne pouvaient pas avoir de l'eau par les systèmes d'eau municipaux habituels. Dans le même temps, les réseaux de communication ne fonctionnaient pas et ils ne pouvaient donc pas appeler à l'aide."La Garde nationale du Kentucky a mobilisé 12 000 soldats et aviateurs pour faire du porte-à-porte en livrant de la nourriture à la population. Ils ont également demandé à des groupes électrogènes de secours de rétablir l'approvisionnement en eau. Des stations de communication d'urgence ont été amenées d'autres États pour rétablir le réseau téléphonique et radio.Malgré cela, les zones les plus touchées ont été privées d'électricité pendant des semaines. "Mais malgré toutes les ressources que nous avons mobilisées, il a fallu quatre semaines et demie pour que la dernière maison soit reconnectée." Environ 35 personnes dans le Kentucky et 30 dans les États voisins ont perdu la vie. C'est pourquoi Heltzel estime que la planification d'un événement "ciel noir" avant qu'il ne se produise est si importante. Des organisations telles que les hôpitaux, les fournisseurs d'eau et les grandes entreprises doivent s'assurer qu'elles entretiennent régulièrement leurs générateurs de secours et disposent d'un approvisionnement suffisant en carburant pour pouvoir fonctionner. Les églises et les écoles doivent s'assurer qu'elles ont des couvertures et d'autres installations pour aider ceux qui risquent de se retrouver bloqués ou qui ont besoin d'un abri.Sur un plan individuel, nous pouvons tous prendre des mesures préventives. Que ce soit pour des choses simples comme avoir des torches avec beaucoup de piles de rechange sous la main ou s'assurer d'avoir suffisamment d'eau en bouteille sur laquelle on peut compter. L'EIS recommande de disposer de deux semaines d'eau avec deux litres par jour par personne et un litre par animal. Il est également conseillé de garder les armoires remplies d'aliments non périssables comme du riz, des pâtes et des légumes en conserve.Mais Heltzel et son équipe ont également des astuces plus inhabituelles pour les familles qui souhaitent se préparer à un événement "ciel noir". Les préparations pour nourrissons, par exemple, constituent une bonne source d'alimentation même si vous n'avez pas de jeunes enfants. Une bonne réserve de sacs poubelles est également importante - ceux-ci peuvent être installés dans la cuvette des toilettes si la chasse d'eau cesse de fonctionner, ce qui vous permet de vous débarrasser de vos déchets à l'extérieur.Garder une réserve d'argent en cash en cas d'urgence pourrait également vous sauver la vie."Une des choses dont nous parlons aux gens est de ne plus seulement être des survivants, mais de participer à la reconstruction", ajoute Heltzel. "Nous voulons que les gens fassent partie de la solution plutôt que du problème. Cela pourrait faire partie des efforts plus larges de la communauté pour renforcer la résilience ou simplement aider ceux qui ne sont pas aussi préparés."Au Venezuela, le personnel médical en a montré un parfait exemple. À la suite des premières pannes d'électricité à l'échelle nationale, le nombre de décès dans les hôpitaux a diminué à chaque nouvelle panne. Julio Castro, de Médecins pour la santé, attribue cela à la courte durée des coupures de courant, mais également aux préparatifs mis en place par le personnel hospitalier."Maintenant, ils sont conscients du problème", explique Castro. "Ils se sont assurés d'avoir du carburant et les générateurs de secours qui fonctionnent. Ils ont des rotations quand il est nécessaire de faire une ventilation manuelle". "C'est cela garder les gens en vie."