Alors qu'il était en campagne à Las Vegas, dans le Nevada, le sénateur du Vermont, âgé de 78 ans, "a ressenti une gêne thoracique. Lors d'examens médicaux, on lui a trouvé une artère bouchée et on a réussi à lui poser deux stents (extenseurs vasculaires, NDLR)", a annoncé dans un communiqué son équipe de campagne.

Le sénateur qui revendique l'étiquette "socialiste", connu pour ne pas se ménager lors de ses meetings qu'il a enchaînés jusqu'ici au pas de course, a "bon moral" et "va se reposer dans les prochains jours", a ajouté son équipe. Tous ses rendez-vous de campagne sont annulés "jusqu'à nouvel ordre".

On ignorait s'il serait d'attaque pour le prochain débat télévisé qui doit réunir 12 candidats démocrates le 15 octobre prochain, dans une université de l'Ohio.

- Septuagénaires dans le peloton de tête -

Dans cette bataille de longue haleine qui commence à peine - les premières primaires auront lieu en février - Bernie Sanders, rival malheureux d'Hillary Clinton pour l'investiture démocrate de 2016, fait figure de poids-lourd.

Il s'est maintenu jusqu'ici dans le peloton de tête, aux côtés de deux autres septuagénaires, l'ancien vice-président Joe Biden, 76 ans, en tête des sondages pour l'instant, et la sénatrice du Massachusetts Elizabeth Warren, 70 ans. Cette dernière a cependant ravi la deuxième place à M. Sanders dans plusieurs sondages ces dernières semaines.

Bernie Sanders est le premier candidat à devoir suspendre sa campagne pour raison de santé.

Lui dont les idées très à gauche, pour taxer les riches ou créer un système de sécurité sociale étatisé sont désormais embrassées par plusieurs candidats démocrates, avait paru enroué ces derniers temps. Il avait annulé ces dernières semaines quelques apparitions publiques pour "reposer sa voix", selon son équipe de campagne.

En mars, le sénateur originaire de Brooklyn était aussi apparu avec un sparadrap sur le front, après s'être cogné contre la porte d'une douche.

L'incident lui avait valu sept points de suture, mais il était reparti en campagne immédiatement.

Plusieurs de ses rivaux - de Joe Biden à Pete Buttigieg, benjamin de la course à 37 ans - ont immédiatement souhaité au sénateur un prompt rétablissement.

"S'il y a une chose que je sais de lui, c'est que c'est un battant et j'ai hâte de le retrouver bientôt en campagne", a tweeté notamment la sénatrice californienne Kamala Harris, 54 ans, loin derrière le candidat dans les sondages.

"Tous ceux qui connaissent Bernie savent qu'il est une force. Nous sommes certains qu'il se remettra pleinement et rapidement, et avons hâte de le retrouver en campagne", a aussi tweeté M. Biden, de deux ans son cadet.

Même si le sénateur du Vermont revient rapidement sur la scène, l'incident risque de remettre le doigt sur l'âge avancé des candidats les mieux placés dans cette course, alors même que Donald Trump, 73 ans, a toujours paru en pleine forme.

Jusqu'à présent, c'était surtout Joe Biden qui avait suscité des doutes en raison de son âge. Surtout après le dernier débat mi-septembre, où il avait répondu à côté d'une question et exhorté les Américains à "toujours avoir leur tourne-disques allumé le soir".

Donald Trump, qui ne cesse d'attaquer sur Twitter les démocrates depuis qu'ils ont entamé une procédure de destitution contre lui, n'a pas immédiatement réagi mercredi aux mésaventures de Bernie Sanders.

En septembre 2016, il avait accablé sa rivale Hillary Clinton, alors âgée de 68 ans, lorsque cette dernière avait quitté soudainement une cérémonie pour le 15e anniversaire des attentats du 11 septembre. Son médecin avait indiqué peu après qu'elle souffrait d'une pneumonie.