Une source gouvernementale ukrainienne a affirmé à l'AFP que l'échange était en train de se dérouler, et que 35 prisonniers de chaque pays seraient échangés.

Plusieurs prisonniers d'envergure devraient faire partie de l'échange, dont le cinéaste et militant politique Oleg Sentsov.

Plus tôt dans la journée, la télévision d'Etat russe a diffusé des images d'autocars quittant la prison de Lefortovo à Moscou, indiquant que le convoi était parti "dans le cadre des préparatifs pour un échange de prisonniers".

Des correspondants de l'AFP sur place ont vu deux cars aux vitres teintées quitter, sous protection policière, la prison de haute sécurité.

Un peu plus tard, la même chaîne a annoncé que les autocars étaient arrivés à l'aéroport moscovite de Vnoukovo, dont une partie est réservée aux vols gouvernementaux, et qu'un avion du gouvernement russe avait atterri à l'aéroport Borispol de Kiev.

Le président russe Vladimir Poutine avait annoncé jeudi un prochain échange "massif" de prisonniers entre les deux pays, sans préciser de date.

Cette mesure, avait-il affirmé, sera "un grand pas vers la normalisation des relations" entre les deux pays, après l'arrivée au pouvoir en Ukraine de l'ancien comédien Volodymyr Zelensky en mai.

Mais Moscou a eu du mal à se mettre d'accord avec Kiev sur les noms des prisonniers qui seraient échangés, avait-il ajouté.

Le prisonnier ukrainien en Russie le plus célèbre est le cinéaste et militant politique Oleg Sentsov, 43 ans, qui a été arrêté en 2014 et condamné à 20 ans dans un camp de la région arctique russe pour préparation "d'attaques terroristes" après l'annexion de la Crimée par Moscou.

Certains médias avaient annoncé la semaine dernière qu'il avait été transféré à Moscou.

En échange, l'Ukraine pourrait relâcher Kyrylo Vyshynsky, 52 ans, un journaliste russo-ukrainien de l'agence russe Ria Novosti, arrêté en 2018 à Kiev et inculpé pour "haute trahison" au profit de Moscou.

Parmi les autres prisonniers figurent 24 marins ukrainiens dont la Russie a capturé les navires au large de la Crimée en novembre dernier au cours du plus grave affrontement direct entre les deux pays depuis des années.

Leur avocat a annoncé dans la matinée qu'ils figuraient parmi les prisonniers qui doivent être échangés.

Cette semaine, l'Ukraine a également remis en liberté Volodymyr Tsemakh, un ex-chef militaire des séparatistes pro-russes de l'est de l'Ukraine.

Ancien responsable de la "défense antiaérienne" des séparatistes de l'est de l'Ukraine, M. Tsemakh, 58 ans, est considéré comme un "suspect clé" dans l'affaire du MH17 abattu en 2014 par un missile russe au-dessus de l'Ukraine, selon une lettre publiée mercredi et signée par 40 députés européens.

Ces 40 députés avaient appelé dans leur lettre le président ukrainien à ne pas livrer M. Tsemakh à la Russie, qui réfute farouchement son implication dans la catastrophe du MH17.

Cet échange de prisonniers, s'il se déroule jusqu'au bout, sera le premier échange important de prisonniers entre l'Ukraine et la Russie depuis le début du conflit dans l'est de l'Ukraine en 2014. Celui-ci a fait plus de 13.000 morts en cinq ans.

Le cinéaste ukrainien Oleg Sentsov, dont l'emprisonnement en Russie a provoqué une campagne internationale demandant sa libération, fait partie des prisonniers en cours d'échange entre la Russie et l'Ukraine, a déclaré une source gouvernementale à l'AFP.

Volodymyr Tsemakh, un ex-chef militaire des séparatistes pro-russes de l'est de l'Ukraine et témoin clé dans le crash du vol MH17, fait également partie de l'échange, a indiqué cette source à Kiev.