Au 18e siècle, la Belgique, qu'on appelle toujours Pays-Bas, est sous domination autrichienne. À la fin du siècle, l'empereur d'Autriche est Joseph II, grand-frère de la célèbre reine Marie-Antoinette. C'est un despote éclairé : inspiré par les idées des Lumières, il veut mettre en place des mesures progressistes tout en réaffirmant son pouvoir.
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