"Nouveau record national belge : 40,6° à Kleine Brogel maintenant et ce n'est pas encore fini! Incroyable!", a tweeté David Dehenauw peu après 15H00 locales (13H00 GMT).

Le thermomètre oscille autour des 40 degrés pour le deuxième jour d'affilée, et mercredi il avait fait jusqu'à 40,2° à Liège, le précédent record, selon ce même responsable.

Le nouveau record de jeudi est vraisemblablement provisoire car les températures continuaient d'augmenter en milieu d'après-midi.

A Bruxelles-Uccle, station de référence de l'IRM, il a fait jusqu'à 39,7°C, un record dans la capitale.Depuis le début des mesures de températures à Uccle en 1833, il n'a jamais fait aussi chaud. Le précédent record (36,6 homologué) remontait au 27 juin 1947. Mercredi un maximum de 35,7 avait été enregistré.

En raison des fortes chaleurs, l'IRM a émis une alerte "rouge" valable sur presque toute la Belgique (sauf la côte) jusqu'à vendredi inclus, avec des mesures de précaution renforcées (hydratation, mise à l'abri du soleil etc.).

Le réseau ferroviaire belge était mis à l'épreuve. Un train Thalys reliant Amsterdam à Paris était bloqué à hauteur de Malines, entre Anvers et Bruxelles. Un passager a appelé l'AFP pour signaler que ce train à grande vitesse était immobilisé sur les voies depuis 15H00 (13H00 GMT), sans climatisation. De l'eau a été mise à disposition.

Selon le service de presse de Thalys vers 17H00 (15H00 GMT) les passagers étaient sur le point d'être transférés vers Malines.

Un autre train parti de Marne-le-Vallée (région parisienne) à destination d'Amsterdam était également bloqué, et les passagers étaient évacués vers la gare la plus proche pour rejoindre Bruxelles.

"Le réseau s'en sort plutôt bien par rapport aux températures extrêmes", a toutefois souligné Arnaud Reymann, porte-parole du gestionnaire du réseau Infrabel. "Depuis deux jours, ce qui souffre le plus c'est la caténaire, qui se dilate avec la chaleur, et à tendance à pendre", a-t-il expliqué.

Sur les voies, les températures peuvent être de 10 à 15°C supérieures à l'air ambiant avec le métal, la pierre et la réverbération.

Autre problème : les feux sur les talus au bord des voies peuvent être déclenchés par des étincelles au passage des trains .

Et l'intervention des pompiers peut nécessiter de couper le courant sur les voies, une hypothèse évoquée pour le Thalys bloqué à Malines, selon Infrabel.

Trains surchargés depuis la Côte: prise en charge de voyageurs à Gand-Saint-Pierre

Plusieurs voyageurs ayant fait un malaise ont été pris en charge à leur arrivée à Gand après un trajet à bord de trains surchargés depuis la Côte, a signalé jeudi la police locale de Gand. L'information a été confirmée par la SNCB. Leur nombre n'a pas été déterminé, mais les services d'urgence sont sur place pour assurer les premiers soins.

A la suite de nombreuses perturbations sur le rail, plusieurs trains ont pris la direction de Gand-Saint-Pierre avec de très nombreux voyageurs à leur bord. Certaines personnes ont souffert de l'absence de climatisation à bord de leur train et du nombre important de voyageurs.

Le service de sécurité de la SNCB a fait appel aux services d'urgence pour fournir aux voyageurs les premiers soins en gare de Gand.

La SNCB indique qu'elle affrétera des trains supplémentaires pour amener tout le monde à destination.

La journée des records

Canicule sur l'Europe occidentale : la journée des records

La deuxième canicule de l'été, qui accable des millions d'habitants en Europe occidentale, a pulvérisé les records les uns après les autres, la barre des 42°C étant largement franchie à Paris jeudi, au paroxysme de cet épisode avant des orages et un rafraîchissement prévu en fin de semaine.

Comme attendu, le record historique de chaleur qui datait de plus de 70 ans dans la capitale française est tombé avec 42,6°C enregistrés en milieu d'après-midi (14H32 GMT) : depuis le début des mesures en 1873, Paris n'avait dépassé les 40°C qu'une seule fois, le 28 juillet 1947, avec 40,4°C.

L'Allemagne a battu jeudi un nouveau record absolu de chaleur avec 42,6°C aussi, mesurés à Lingen en Basse-Saxe. Celui-ci a pulvérisé un précédent record de 40,5°C établi la veille seulement à Geilenkirchen, également dans le nord-ouest du pays.

Les records de chaleur sont également tombés aux Pays-Bas avec 40,4°C; en Belgique avec 40,6°C.

Sous l'effet conjugué de ces chaleurs exceptionnelles et de la sécheresse, des incendies ont ravagé plusieurs milliers d'hectares de cultures et de végétation jeudi en France, dans le nord-ouest, le nord et le nord-est du pays.

La chaleur est telle sur cette partie de l'Europe que la société des trains à grande vitesse Thalys, qui dessert plusieurs grandes villes du Nord, a suspendu toutes ses ventes de billets sur toutes ses lignes jusqu'à vendredi, à cause de problèmes sur les infrastructures.

Un voyageur du Thalys Amsterdam-Paris a appelé l'AFP pour signaler que son train était immobilisé sur les voies au nord de Bruxelles, sans climatisation mais avec des bouteilles d'eau "mises à disposition au bar".

Pour l'Allemagne, placée en alerte canicule, passer le seuil des 42°C est une première; la centrale nucléaire de Grohnde, en Basse-Saxe, sera provisoirement mise à l'arrêt vendredi jusqu'à dimanche, l'eau de la rivière Weser servant à rafraichir le réacteur risquant d'atteindre le seuil critique de 26°C.

- "Ne pas trop bouger" -

Chacun adopte des stratégies personnelles, telle Serona Methorst, 19 ans, étudiante néerlandaise : "J'essaie juste de ne pas trop bouger pour ne pas avoir trop chaud", témoigne-t-elle, allongée sous les arbres à La Haye.

Dans le centre des Pays-Bas, la police espèrait même arracher une trêve aux voleurs et criminels : elle a lancé un appel sur Facebook pour demander aux gens de rester "tranquilles". "C'est très rude de travailler avec ce temps", justifie-t-elle.

En Belgique, sur le porte d'Anvers, deux hommes enfermés dans un conteneur rempli de cocaïne ont carrément appelé la police pour qu'elle vienne les délivrer.

Ces vagues de chaleur sont appelées à se multiplier et à s'intensifier sous l'effet du réchauffement climatique provoqué par les activités humaines. Au cours des 2.000 dernières années, les températures mondiales n'avaient jamais augmenté aussi rapidement que maintenant, selon des données publiées mercredi dans deux études distinctes dans les revues Nature et Nature Geoscience.

La nuit de mercredi à jeudi avait été "très probablement" la plus chaude jamais mesurée en France avec une température minimale moyenne de 21,4°C, devant les 21,3°C du 14 août 2003, selon Météo-France.

Le rafraîchissement est cependant promis à partir de vendredi, accompagné d'orages.

Et il sera le bienvenu, notamment à Paris : "Il fait très chaud dans le métro, c'est insupportable!", témoignait à l'AFP Petra Ulm, 34 ans, chercheuse autrichienne vivant en France depuis 10 ans et qui déplore l'absence d'air conditionné.

Au moins quatre personnes sont décédées dans des lacs ou rivières - mais le lien avec les fortes chaleurs n'est pas encore démontré.

Le Royaume-Uni a atteint la température maximum jamais enregistrée en juillet, en début d'après-midi, avec 36,9° à Heathrow, selon l'office météo. Le thermomètre a grimpé jusque 38,1° à Cambridge. Les fortes chaleurs ont aussi provoqué des perturbations dans le trafic ferroviaire, avec des ralentissements de trains.

A Londres, Graham Clarke, un agent d'assurance de 50 ans, s'en réjouissait pourtant : "Bien sûr, c'est difficile pour certains, mais si vous êtes en congé avec des enfants, c'est une journée magnifique pour aller à la plage!"

La police recherchait cependant trois personnes portées disparues après s'être baignées dans la Tamise.

- Baisse amorcée en Espagne-

En Autriche, un enfant de trois ans est mort de déshydratation dans le sud du pays mercredi : il avait été découvert inconscient lundi dans une voiture en plein soleil, où il était monté et s'était endormi à l'insu de ses grands-parents.

L'Italie est également touchée et les autorités ont élevé mercredi l'alerte au niveau 3 ("bulletin rouge") dans cinq villes (Bolzano, Brescia, Florence, Pérouse et Turin).

Le Luxembourg et une partie de la Suisse sont aussi touchés par cet épisode de canicule.

En Espagne, les températures ont commencé à redescendre à des valeurs normales pour la saison estivale, avec seulement six des 50 provinces du pays toujours en alerte orange, selon le service météorologique national.

Les températures les plus élevées sont attendues dans le nord-est où elles pourraient atteindre les 41°C à Saragosse. Cette zone est également placée en alerte aux orages violents.

Quand l'Europe connaît des poussées de fièvre

Plusieurs records de chaleur viennent d'être battus dans le nord de l'Europe, mais ces températures restent inférieures aux records enregistrés dans le sud du Vieux Continent.

- 41,5°C en Allemagne (2019) -

Les 24 et 25 juillet 2019, alors qu'une deuxième canicule traverse l'Europe en moins d'un mois, les Pays-Bas, la Belgique et l'Allemagne battent leurs records de chaleur. Le mercure grimpe jusqu'à 41,5°C à Lingen (nord-ouest de l'Allemagne), 40,6°C à la base militaire de Kleine-Brogel (nord-est de la Belgique) et 40,4°C dans le sud des Pays-Bas.

© reuters

Lors du même épisode caniculaire, Paris bat également son record, en atteignant 42,6°C.

La chaleur est telle que le métal se dilate sur certains ponts d'Amsterdam, obligeant des employés municipaux à les asperger d'eau pour tenter de les refroidir. La télévision locale RTV Oost propose aux téléspectateurs une "télé-fraîcheur" diffusant des images d'archives de paysages enneigés.

- 46°C en France (2019) -

Le 28 juin 2019, la France se transforme en fournaise. La température atteint 46°C à Vérargues, un village de l'Hérault (sud-est), pulvérisant le précédent record de 44,1°C dans le Gard en 2003. Outre de nombreux départs de feux de végétation, plusieurs maisons brûlent dans des localités du sud, un usine prend feu et une autoroute est coupée en raison d'un incendie.

- 47,3°C en Espagne (2017) -

Le 13 juillet 2017, 47,3°C s'affichent au thermomètre de la petite ville de Montoro près de Cordoue (sud), la chaleur la plus extrême enregistrée en Espagne. Pendant une semaine, les températures en journée ne sont pas tombées sous les 40°C, raconte le quotidien El Paìs.

Cette ville aux maisons recouvertes de grès rouge, qui conserve la fraîcheur en été, est habituée aux fortes chaleurs et sait s'adapter. L'été, lorsque les températures extérieures sont intenables en journée, les spectacles pour enfants commencent à 21h00, le théâtre et le cirque à minuit et la piscine municipale reste ouverte jusqu'à 02h00 du matin, toujours selon El Paìs.

- 47,3°C au Portugal (2003) -

Le 1er août 2003, le bourg d'Amareleja (sud), enregistre une température de 47,3°C, le record du pays. L'Europe fait face cet été-là à une canicule historique qui cause 70.000 morts "supplémentaires" (par rapport à la moyenne attendue sur la période) de juin à septembre, dont 2.700 au Portugal.

© Reuters

Mais pas à Amareleja, surnommée "la ville la plus chaude du Portugal", dont les habitants "sont habitués à ces températures" selon leur maire. "Il a toujours fait très chaud ici", indique un habitant de 72 ans. "Cela ne surprend plus vraiment personne. On est habitués."

- 48°C en Grèce (1977) -

Le 10 juillet 1977, le thermomètre s'envole et affiche 48°C à Eleusis en Grèce, à quelques kilomètres à l'ouest d'Athènes. Au coeur d'une extrême sécheresse, le pays subit plusieurs incendies, dont celui de la forêt de pins de Tatoï, l'ancien domaine de la famille royale à 15 km au nord de la capitale.

C'est le record absolu de chaleur en Europe, qui très reste inférieur au record mondial -- contesté par certains experts -- de 56,7°C enregistré en Californie dans la Vallée de la mort le 10 juillet 1913.