Le mystère du cimetière des baleines du désert d'Atacama est enfin résolu

26/02/14 à 15:09 - Mise à jour à 15:09

Source: Le Vif

En 2011, une équipe de scientifiques découvre près de 40 squelettes de baleine presque intacts dans le désert d'Atacama au Chili. L'énigme de ces carcasses de cétacés dans l'un des endroits les plus secs de la planète est néanmoins en passe d'être résolue.

Le mystère du cimetière des baleines du désert d'Atacama est enfin résolu

© Reuters

Suite à des travaux d'élargissement de la panaméricaine, une équipe de scientifiques trouve en 2011, sur une distance qui équivaut à deux terrains de foot et en plein coeur du désert d'Atacama au Chili, près de 40 squelettes de baleines âgés de 5 millions d'années. Par quel phénomène ces baleines ont-elles pu s'échouer dans l'un des endroits les plus arides au monde?

La fin d'une énigme

Les scientifiques n'ont eu que deux semaines pour effectuer leurs recherches in situ avant que l'endroit soit noyé sous le béton. À l'aide d'un scan en 3D du site et d'os prélevés, des chercheurs ont pu déterminer que les baleines se sont échouées sur ce site à quatre périodes distinctes et séparées entre elles par quelques milliers d'années selon la BBC. La mort des animaux a été plus que probablement causée par l'ingestion d'une algue toxique. À cause de leur position identique- soit dans la même direction et avec le dos face au sol - les baleines sont probablement toutes mortes de la même façon.

Pour expliquer leur présence en plein désert, les chercheurs avancent l'hypothèse que les animaux décédés se seraient retrouvés dans cet endroit, très circonscrit dans l'espace, à cause de la configuration de la côte qui longe cette partie du désert à l'époque miocène. Les baleines mortes se seraient retrouvées coincées dans un delta. Les courants les auraient ensuite poussées dans cet endroit bien précis. Les carcasses auraient été finalement projetées au-dessus de la ligne des marées sur des bancs de sable suite à de violentes tempêtes. La région étant déjà désertée par les animaux à cette époque, les ossements n'auraient pas été dispersés par les charognards.

La colline des baleines et ses trésors

Le Cerro Ballena, la colline des baleines, est connue depuis des lustres des locaux, car des os de baleines sortent régulièrement de terre. Le coin devrait receler de nombreuses autres traces d'animaux marins. Selon certains experts, il pourrait y avoir des centaines d'espèces qui attendent d'être retrouvées sous le sable du désert. L'université du Chili à Santiago est d'ailleurs en passe d'établir une base de recherches à cet endroit.

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