Une planète similaire à la Terre découverte près de l'étoile la plus proche

24/08/16 à 20:35 - Mise à jour à 20:35

Source: Belga

(Belga) Des preuves existent qu'une planète potentiellement habitable gravite autour de l'étoile la plus proche de notre système solaire, annonce mercredi l'Observatoire européen austral (ESO), parallèlement à une publication de l'université Queen Mary à Londres dans la revue spécialisée Nature. Il pourrait s'agir de la zone habitable la plus proche en dehors de notre système solaire.

Des scientifiques avaient déjà découvert en 2013 les indices de l'existence d'une planète tournant autour de Proxima Centauri, l'étoile la plus proche du système solaire, à une distance d'un peu plus de quatre années-lumière. Grâce notamment au télescope de l'ESO à La Silla, au Chili, il est apparu qu'il s'agissait d'une exoplanète dont la masse équivaut à environ 1,3 fois celle de la Terre. Il s'agit de la plus proche exoplanète jamais découverte. L'astre a été baptisé Proxima b et orbite à une distance de près de 7 millions de kilomètres autour de l'étoile, soit quelque 5% de la distance Terre-Soleil. La température estimée à sa surface rend possible la présence d'eau. Les paramètres en surface peuvent toutefois être fortement influencés par les UV et rayons X provenant de l'étoile, et ce rayonnement est plus intense que celui que la Terre reçoit du Soleil. Des points d'interrogation subsistent au sujet de Proxima b, notamment par rapport aux rayons X, à ses températures extrêmes et à la composition de son atmosphère. Le supertéléscope E-ELT, que l'ESO devrait mettre en service en 2024, permettra peut-être d'y répondre, indique Hans Van Winckel, de l'insitut d'astronomie de l'université de Louvain (KU Leuven). Quoi qu'il en soit, Proxima b constituera "un élément important dans la recherche de traces de vie dans l'univers", conclut l'ESO. (Belga)

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